鳄鱼皮肤集触觉、冷热和化学刺激探测于一身
      鳄鱼外皮感觉器有多种感知功能——集触觉、冷热和化学刺激探测于一身
      多年前人们就发现,鳄鱼和短吻鳄的头部、颚部、嘴里和齿间有许多突起的小黑点,并称之为外皮感觉器官(ISOs)。但这些器官究竟有何功用,至今知之甚少。据物理学家组织网近日报道,日内瓦大学科学家进一步研究认为,鳄鱼的外皮感觉器官与其它脊椎动物感觉器官完全不同,把触觉、冷热和化学刺激探测结合在了一起,进化成一种高级装甲式的灵敏皮肤。相关论文发表在英国杂志《进化发育》上。
     研究人员介绍说,鳄鱼属包括鳄鱼、大鳄鱼、短吻鳄、凯门鳄等,有着特殊的触感外皮鳞片,这些鳞片由胶质蛋白和骨板构成,以增强保护。而它们头部的鳞片很不寻常,是由坚硬的皮肤分裂形成,而不是由基因决定所形成。
     它们的鳞片上有许多突起的黑点,这种独特的传感器叫做穹顶压力受体(DPR)或外皮感觉器官,就像手指般敏感。研究人员调查了尼罗河鳄鱼和眼镜凯门鳄,以探索这些微型器官究竟是怎样“辨别目标以及怎样形成的”。
     他们发现,正在发育中的凯门鳄及其胚胎中,在皮肤开始分裂并形成鳞片之前,其头部的ISOs就已经出现;尼罗河鳄则额外地全身发育出了ISOs。在这两种动物的ISOs中,都包含了机械、冷热和化学感觉受体通道,这赋予了它们将触觉、冷热和化学刺激探测结合在一起的能力,但它们不能探测水中的盐度。尼罗河鳄的舌头上分离出盐腺,以调节因周围水中盐度过高而渗透到体内的盐分。
     这也意味着它们能探测表面压力波,即使在黑暗中也能迅速发现猎物。热敏感性让它们通过交替地晒太阳和进入冷水中来保持体温,而化学感知能力能帮它们找到最合适的栖息地。
     领导该研究的迈克尔•米林科维奇解释说:“ISOs传感器能探测多种类型的物理和化学刺激,其它脊椎动物的感觉器官都无法与之相比。比如在我们的皮肤中是一种分布式传感系统,而鳄鱼将这种分布式传感系统集中变成了分布式多感觉的微型器官ISOs,由此进化出一种高级装甲式的极灵敏皮肤。”