鳄鱼:地球上最伟大的生存者之一

 

   鳄鱼是地球上伟大的生存者。它们最早出现于2亿年前,在地球上存在的时间超过恐龙6500万年,比人类早存在几亿年。生物学家考证,鳄鱼是某种陆生恐龙演变而成的,与恐龙类和翼手龙类有着亲缘关系。几亿年过去了,鳄鱼还保持着史前的那副尊容,即使是人类——地球上迄今为止最强大的物种——也没能让23种鳄鱼中的任何一种灭绝。究竟是什么原因使得鳄鱼有着如此强盛的生命力?
  恐龙灭绝,鳄鱼生存?
  为何恐龙灭绝时鳄鱼得以生存?这是许多人关心的问题。虽然确切的答案无从知晓,但我们能从鳄鱼现今的生活方式中揣摩出一些端倪。自鳄鱼诞生以来,世界发生了惊天动地的改变,然而鳄鱼本身却没有太大的变化,似乎它们的身体结构从一开始便已经很先进。研究大量的鳄鱼化石,我们发现远古时期鳄鱼的身体构造与现在的鳄鱼几乎一模一样,它们似乎早已经非常适应环境而无需改进。当然这也并非绝对,有些鳄鱼也曾沿着有趣的进化路线发展。比如,有的鳄鱼重返陆地生活,有的鳄鱼变得像鹿一样,澳大利亚甚至有种鳄鱼化石显示它能爬树。虽然存在偏离主流的细小分支,但鳄鱼整体的进化趋势始终保持不变,细小分支到最后都未能延续下去。
  仔细研究鳄鱼的身体结构,你会发现身为两栖动物真的很不错。鳄鱼生存能力强大的一个重要原因就在于它们的强壮。鳄鱼的免疫系统功能相当强大,即使是再严重的损伤也能够承受。为了争夺领土,鳄鱼们常互相撕咬,经常把腿、尾都咬掉,这时候它们会跑到僻静的地方舔自己的伤口,似乎只一会儿工夫便痊愈,又回到水中游来游去。鳄鱼通常都能活好几十年,而身体的强健正是它们长寿的原因。
  鳄鱼生存能力强大的另一个原因是它们对环境具有极强的适应能力。自从人类统治地球以来,特别是近几百年来,生态环境遭受的破坏是极为严重的,然而没有一种鳄鱼因此而灭绝。很大一部分原因就在于鳄鱼对环境改变的学习和适应力极强。它们尤其善于学会避开危险的环境,科学家为了捕捉鳄鱼进行研究,不得不经常变换捕捉方式。因为同样的手法很难两次在同一鳄鱼身上奏效。
  鳄鱼学东西很快,但它们到底是真正的“思考”或者只是简单地通过大脑神经突触完成?现在人们还不了解。有人认为鳄鱼确实有真正的智慧,比如可以认识自己的主人,还可以学会一些简单的技能,但也有人持反对意见。
  鳄鱼为什么能够在恐龙灭绝之后生存下来,除了鳄鱼本身,科学家还猜测可能与水有关。不管6500万年以前地球遭受什么样的变化(有人认为那时曾有一颗小行星撞击地球产生烟尘造成长期的气候改变,最终导致了恐龙的灭绝),水生动物受到的影响远比陆生动物小。再看看被饲养用于商业目的的鳄鱼的境况:关在肮脏的黑屋子里,卫生状况极差,吃的是发臭的腐食,然而它们照样繁衍生息。当时的环境可能与之类似。烟尘遮天蔽日,落入水中的是动物的尸体,而强壮的鳄鱼却能忍受其他动物不能忍受的艰苦环境。
  不仅如此,鳄鱼还能很长时间不吃东西,也就是说,它们有挨饿的本事。许多鳄鱼可以一整年不进食,它们会变得瘦骨嶙峋,但依然很活跃,当食物出现的时候照样能正常进食。这也可能是鳄鱼比恐龙更具有生存优势的地方。这当然与鳄鱼冷血动物的属性分不开。鳄鱼的体温会随周围环境变化而改变,它们平时看起来很懒散,而一旦身上暖和起来,它们的活动就会变得非常敏捷。


  作为冷血动物,鳄鱼很能耐寒。如果真是因为行星碰撞造成长时期的寒冬,鳄鱼也比温血动物的恐龙更能承受严寒。温血动物需要消耗从食物中获得能量的80%来维持自己的体温,而冷血动物却不需要。当恶劣的环境来临时,身为温血动物的恐龙付出了惨重代价,只有保持了冷血动物本质的鳄鱼才存活了下来。鳄鱼中有三种类型——美国鳄鱼、中国扬子鳄和宽鼻鳄鱼能忍受接近冰点的寒冷。在寒冷的天气中鳄鱼都是一动不动的。它们会在河堤下挖洞休息,但并不是严格意义上的冬眠,因为它们并没有把代谢降低到接近零,只是靠消耗自身组织提供足够的能量。鳄鱼比人、猪、鸟类甚至鱼类都能更有效地利用食物。它们的胃酸性极高,可以消化几乎一切有机体——皮肤、骨头甚至毛发,将绝大部分食物转化为自身组织,当没有食物的时候便可以通过分解自身组织存活相当长的一段时间。
  鳄鱼既能漂浮于水面,也能潜入水中,它能像潜艇般随意调节自己的浮力。鳄鱼—般可以潜水1—2小时,它们当因气温降低而减少活动时,可以在水中停留更长的时间。鳄鱼潜入水中时,肝被压到了后部以便为肺提供更大的空间。在水中,它的眼睛上会蒙上一层保护膜,就像戴上了一副潜水镜。鳄鱼有着非常复杂的循环系统,这是爬行动物中绝无仅有的。如果将它们的心脏、肺和大的动脉、静脉展示给生物学家看,他们中大多数人会认为这是一种哺乳动物。鳄鱼有着高度发达的四室心脏,能很好地隔绝动脉血和静脉血,这在爬行动物中独一无二。

  有趣的鳄鱼社会
  可能很多人不知道,鳄鱼其实是一种社会动物,它们有着纷繁复杂的社会行为。彼此相互认识,清楚各自的社会地位比如谁是领导者等等。这些社会行为在人工饲养的鳄鱼中表现得很明显,在野生鳄鱼群中也同样存在。有一套社会规则可循或许更有利于食物的分配以及繁衍的成功。当然,最近有人猜测或许恐龙社会也远比我们从前认为的要复杂得多,比如恐龙也有母方抚养的行为特征。
  鳄鱼的社会性表现在它们会合作起来捕食。有人曾拍下鳄鱼合作捕食的照片。四五十只大小不等的鳄鱼在水中排成新月形的阵形,吞食从上游漂来的一切食物。这对鳄鱼来说可以算是一种对大家都有好处的暂时性的和平共处。在自然界中更多的情况是某一种动物群的首。领先填饱肚子后才有其他家庭成员的份。鳄鱼社会没有这样严格的限制,可能也是它们的优势之一。
  鳄鱼具有各种社会技能。美国鳄鱼特别善于用声音传递信息。当交配季节来临,鳄鱼居住的沼泽中便开始响起各种声音组成的交响乐。找到一处舒服的交配场所(如一个礁湖)后,雄鳄鱼便开始四处寻找有无竞争者。其他的雄鳄鱼在这里是不受欢迎的,如果它们不知趣的话,主人就会展示力量赶它们走。之后,雄鳄鱼便可以安安心心地寻找配偶。它通过自己身体的震荡引起水波荡漾产生一种次声波,人类听不到,却极具穿透性,可在水中以更快的速度传播,而且能传得很远。接收到讯号的雌鳄鱼在次声波的带领下,不论多远,也能找到自己中意的配偶。整个夏天,鳄鱼会和多个异性交配。与美国鳄鱼相比,非洲尼罗鳄鱼就安静得多。它们喜欢成群结队地在一些舒适的场所交配,没有太多声响可也并不闲着。一只强壮的雄鳄鱼能够吸引众多雌鳄鱼的注意。1O来只雌鳄鱼在水中用各种方式引诱它,它会依次和这些雌鳄鱼交配。此时如果有别的雄鳄鱼想接近它的配偶,雄鳄鱼会用声音或者身体语言发出警告,如果对方置之不理,争斗便在所难免。不过很少会有鳄鱼丢掉性命,只是被撕掉脚趾或者尾巴却是常事。